Locatie van de zogenaamde vertical tasting, waarbij van eenzelfde bier verschillende jaargangen met elkaar vergeleken worden, is het sfeervolle terras van De Halve Maan in hartje Brugge. "Waar geschiedenis en innovatie elkaar ontmoeten", glimlacht VRT-nieuwsanker en notoir Bruggeling Lieven Verstraete. Hij schuift samen met onder anderen burgemeester Dirk De fauw, gelauwerd chef-kok Geert Van Hecke, biersommelier Ben Vinken en uiteraard ook Xavier Vanneste, ceo van De Halve Maan, aan om een van de steunpilaren van de brouwerij over de smaakpapillen te laten walsen.

De Brugse burgemeester out zich als fan van wat er aan het Walplein gebrouwen wordt. "Wat Xavier hier sinds 2005 neergezet heeft, is fenomenaal. Sinds hij de Brugse Zot heeft gelanceerd, kreeg Brugge als bierstad een ongeziene impuls. Ondertussen is onze stad ook de thuis van het Brugs Bierfestival, hebben we toprestaurants die bewust met bier werken en de pijpleiding van de Halve Maan, die van de brouwerij in de binnenstad naar de bottelarij buiten de stad loopt, is uniek in de wereld. We mogen ons stilaan dé bierstad van het land noemen en ook op internationaal vlak staan we altijd een stapje verder. De Halve Maan is de perfecte ambassadeur van onze stad en bij uitbreiding van de hele Belgische bierwereld."

Vineuze toetsen

© Davy Coghe

De Brugse Zot staat te boek als het bekendste bier van de brouwerij, maar de Straffe Hendrik is evenzeer verbazend lekker, met de Wild als absoluut uithangbord. De basis van het bier is de bekende Straffe Hendrik Tripel, waar een wilde brettanomyces-gist aan toegevoegd wordt. "Dat zorgt ervoor dat aparte fruitige aroma's perfect in harmonie treden met de aromatische hopvariëteiten", verduidelijkt Xavier Vanneste, die duidelijk trots is op de Wild. "Een van dé paradepaardjes van onze brouwerij. En vooral een bier waar zeer veel vakkennis in steekt. Het gebruik van de wilde gisten geeft het bier een langere natuurlijke houdbaarheid en laat de smaak over de jaren heen evolueren. Op die manier geven we de mensen de kans om bier op een andere manier te drinken en gaandeweg smaken te ontdekken."

Eind 2020 willen we onze nieuwe milieuvriendelijke bottelarij in gebruik nemen

De Straffe Hendrik Wild rijpt eerst drie maanden op fles in de kelders van de brouwerij. "Pas dan is de hergisting met de wilde gisten voltooid, maar hoe ouder het bier, hoe complexer de smaak wordt. De bittere hoparoma's zullen zachter worden en de brettanomyces-gist zorgt voor fruitige, bloemige en zelfs vineuze toetsen."

Iets wat de proeverij ook bewijst, vindt Geert Van Hecke. "Een openbaring", stelt hij onomwonden. "Alle jaargangen zijn een streling voor de tong, maar mijn voorkeur gaat uit naar de Straffe Hendrik Wild van 2016 en 2017. Die zijn hemels. Of ik ze straks op de kaart plaats? Ik gebruik nu al de bieren van De Halve Maan in mijn keuken. Ik werk het liefst met lokale en kwaliteitsvolle producten. En daar hoort het werk van Xavier en de zijnen zeker bij."

Gerenommeerd chef-kok Geert Van Hecke en VRT-nieuwsanker Lieven Verstraete outen zich graag als fans van de bieren van De Halve Maan. © Davy Coghe

Nieuw landmark voor Brugge

Ook Marc Vandepitte, voorzitter van de Brugse Autonome Bierproevers en het Brugs Bierfestival, is ronduit lyrisch. "Wat De Halve Maan met deze wilde gisten doet, is haast ongezien in de bierwereld. Zij gaan de uitdaging aan om met een niet evident ingrediënt een topproduct te creëren. Ze zorgen op die manier voor een unieke smaak. En dat kunnen we enkel toejuichen."

De Straffe Hendrik Wild zag in 2015 het levenslicht en wordt slechts één keer per jaar gebotteld. Telkens in april volgt de release. "Wij laten het bier maximaal vijf jaar rijpen, maar ook wie het langer bewaart, zal versteld staan van de smaak", benadrukt brouwmeester Frederik Verstringe. "Onze editie 2015 is voorlopig de pièce de résistance van de brouwerij. Een enorm zacht bier met een nasmaak die heel lang blijft hangen."

Niet enkel ín de brouwketels zoekt De Halve Maan onophoudelijk naar innovatie. De brouwerij werkt momenteel aan de plannen om een gloednieuwe en milieuvriendelijke bottelarij aan het Waggelwater te bouwen. "Die zal, dankzij het gebruik van grote glaspartijen, volledig transparant zijn en moet een nieuw landmark voor Brugge worden. Het is ons doel om het complex eind 2020 in gebruik te nemen", besluit Xavier Vanneste.

CEO Xavier Vanneste geeft gepassioneerd uitleg over de Straffe Hendrik Wild. Biersommelier Ben Vinken, brouwmeester Frederik Verstringe en burgemeester Dirk De fauw luisteren vol interesse. © Davy Coghe