"Wij zitten in een laatste belangrijke rechte lijn tot het eind van dit seizoen", stelt receptie-hoek Ruben Van Hirtum die vorige donderdag zijn 28ste verjaardag vierde. "Om die voor te bereiden kwam die minder drukke jaarwisseling optimaal. Er werd fysiek wel stevig doorgetraind, maar vooral de mentale rust die wij bij onze familie konden genieten, was belangrijk. Het wordt dan ook vanaf zaterdag een opeenvolging van competitiewedstrijden met Europese opdrachten tussendoor en op 10 februari de bekerfinale."

Ruben Van Hirtum, ondertussen al aan zijn achtste Knackseizoen bezig, voelt er zich nog altijd lekker in zijn vel én even gemotiveerd als in zijn debuutjaar toen hij na drie seizoenen Averbode overkwam naar de Rodenbachstad. "Ik trainde en speelde dat eerste seizoen nog onder coach Dominique Baeyens en ben heel tevreden met wat ik tot nu toe bereikte."

De grote concurrentie bij Knack was voor mij altijd motiverend. Ook nu nog"

"Als receptie-hoekspeler moest ik altijd al knokken om speelkansen af te dwingen en die groeiden naarmate de jaren verstreken. Zo moest ik opboksen tegen Westphal, Rousseaux, Orczyk en ook Matthijs Verhanneman om er maar enkele te noemen. Op die stek was de concurrentie altijd groot bij Knack. Maar dit was voor mij eigenlijk wel altijd motiverend. Ook nu nog."

Zes op zes

Vooral het jongste en ook het lopende seizoen is Ruben Van Hirtum zo goed als een basisspeler. In de Champions Leaguewedstrijd op Ankara werkte hij de vijf sets af, tegen Kazan kwam hij drie van de vier sets in voor Holt. Na de competitiewedstrijd op Gent zaterdag gaat alle aandacht naar de uitwedstrijd bij Frankfurt. Met twee wedstrijden gespeeld staat Knack momenteel laatste met één punt uit de verloren vijfsetter op Ankara, Frankfurt telt drie punten uit de zege in drie sets tegen Ankara, dat twee punten telt. Kazan telt zes punten.

Zowel in Ankara als thuis tegen Kazan was het voor Roeselare het verhaal van net niet. In Turkije verloor Knack de tweede set met 25-23 nadat de eerste set met 29-31 gewonnen werd. De derde beurt won Knack 22-25 om uiteindelijk 3-2 te verliezen. In de thuiswedstrijd tegen Kazan verloor Knack met 23-25 de derde beurt nadat de tweede set met 25-20 gelijkgesteld werd. Knack kon dus al vier punten meer tellen... "Dat is nu precies de Europese Champions League. Elk punt telt hierin, met net niet kom je nergens..."

"Vorig seizoen misten wij met maar één wedstrijdpunt de kwalificatie in de poules"

"Ook vorig seizoen misten wij met maar één wedstrijdpunt de kwalificatie in de poules. Bij de loting werd Frankfurt binnen de groep als de meest haalbare ploeg beschouwd. Maar Frankfurt komt uit de voorronde waarin het toch het Griekse Thessaloniki met oud-Knackspeler Marquez elimineerde. De Duitsers konden in Kazan weinig inbrengen (het kwam geen enkele set aan 20 tegenpunten, red.) en verloor met 3-0 zijn openingspartij. Maar thuis tegen Ankara werden de Turken met 3-0 geklopt."

Mentale sterkte

"Willen wij van die laatste plaats weggaan dan moeten wij dinsdag winnen in drie of vier sets. Als wij ook nog verdere kwalificatiekansen willen koesteren, dan moeten wij tegen Frankfurt simpelweg een zes op zes halen. De druk wordt groot dinsdag, al zijn wij al wat gewoon in deze Europese veldslagen. Wij bewezen ook als collectief te kunnen terugvechten, zelfs als wij voor een onmogelijke opdracht staan. Die mentale sterkte en is één van onze kenmerken geworden."

In deze hervormde Champions Leagueformule gaan dit seizoen alleen de vijf reekswinnaars en drie beste tweedes door naar de kwartfinales.

(RBD)

Dinsdag 15 januari om 19 uur: United Volleys Frankfurt - Knack Volley Roeselare