Het duivenseizoen zelf verkeert nog in een winterslaap, maar op de duivenveilingwebsite pipa.be loopt de temperatuur momenteel héél hoog op. Met dank aan Joël en Dieter Verschoot, die er 178 van hun beste duiven verkopen. De 63-jarige Ingelmunsternaar geldt als een van dé autoriteiten in de (inter)nationale duivensport en vooral het feit dat Armando in het uitstalraam staat, zorgt voor wereldwijde interesse.

De online veiling ging afgelopen maandag van start en momenteel bedraagt het hoogste bod al 400.000 euro, wat een evenaring is van het recordbedrag dat in september 2017 werd neergeteld voor Nadine, een duif van kweker Willy Daniëls uit het Antwerpse Kessel "We hadden stiekem gehoopt dat Armando het goed zou doen, maar dit schiet alle verwachtingen voorbij", glunderen Joël en zijn zoon Dieter (34). Samen waken ze als goeie huisvaders over hun Verschoot Pigeon Loft en de ongeveer vijfhonderd aanwezige duiven.

(Lees verder onder de poll)

Elke vijf minuten een bod

Joël is al zijn hele leven duivenmelker. "Mijn vader Willem was een fervent duivenfanaat en toen ik tien jaar oud was, trok ik al met de duivenmand naar ons toenmalig lokaal in Emelgem", glundert hij. De liefde voor de duivensport gaf hij aan zijn vier zonen door, maar Dieter is minstens even gepassioneerd als zijn vader.

"Armando kan je gerust de Messi of Ronaldo van de duivensport noemen. De beste van de wereld"

De jarenlange ervaring van vader en zoon lijkt nu af te stevenen op een absoluut record. "De veiling loopt nog een goeie week", pikt Dieter in. "De kans is dus groot dat Armando meer dan de huidige 400.000 euro zal opbrengen en dus een absoluut record zal vestigen, maar dat is nog koffiedik kijken. Dit zijn sowieso erg spannende tijden voor ons. Zo goed als elk moment zijn onze ogen op de laptop of de smartphone gericht om de veiling te volgen. Ook 's nachts kunnen we het niet laten om snel even te kijken, want dan is Azië wakker en komen vanuit die hoek biedingen binnen. Letterlijk elke vijf minuten wordt er wel op een van onze duiven geboden."

Dat Armando het goed doet, is ook niet zó verwonderlijk. De vijf jaar jonge duif wordt bestempeld als de beste Belgische lange afstandsracer ooit. En dat is niet gelogen, want in 2017 én 2018 gooide het dier enorm hoge ogen.

De duiventil van Armando. Na 17 maart verlaat hij definitief het Ingelmunsterse nest. © Frank Meurisse

"Een jaar geleden adviseerden collega-duivenmelkers Gaby Vandenabeele (Dentergemnaar die in november 2018 zijn volledige til voor 6,5 miljoen euro verkocht, red.) en Gino Clicque uit Wevelgem - twee monumenten in het wereldje - me om Armando niet meer te laten racen", vervolgt Joël. "Gelukkig hebben we die raad naast ons neergelegd, want 2018 was het beste jaar ooit voor Armando."

In 2017 was Armando de tweede beste Belgische duif tijdens de vlucht vanuit Limoges en werd hij ook als derde nationale asduif gelauwerd. "De derde beste duif van het land. In 2018 deed hij het nóg beter, met opnieuw een tweede plaats vanuit Limoges én hij won ook de vlucht uit Angoulême. Dat leverde Armando de titel van de eerste nationale asduif op. De beste van België."

(Lees verder onder de video)

Door de uitzonderlijke combinatie van beide jaren werd Armando uitgeroepen tot de eerste olympiadeduif. "Anders gezegd: de beste duif van Europa, of zelfs de wereld. In vergelijking met het voetbal is Armando de Messi of Ronaldo van de duivensport."

35.000 catalogussen verdeeld

Op welk bedrag Armando ook zal afklokken, de veiling is nu al geslaagd voor Joël en Dieter. "We hebben al vijf kleinere veilingen achter de rug, maar dit is echt uitzonderlijk. Dat zeggen ook de mensen van pipa.be en die hebben toch al veel ervaring. We hebben wel stevig promotie gevoerd. In Europa verdeelden we 10.000 Engelstalige catalogussen en op de Aziatische markt circuleren 25.000 exemplaren in het Chinees. Daar weten ze ondertussen maar al te goed wie mijn vader is", glimlacht Dieter.

© Frank Meurisse

De uiteindelijke opbrengst zullen Joël en Dieter deels opnieuw in de duiventil investeren. "Eerst zullen we alle kosten betalen. Pipa.be krijgt een commissie, er zijn belastingen die betaald moeten worden... Maar daarna gaan we er weer keihard tegenaan. Laat het duidelijk zijn: we zijn niet van plan om op onze lauweren te rusten", stelt Joël. "Wat nu aan de gang is, beschouwen we als de kers op de taart van de afgelopen negen jaar. Sinds 2010 zijn we erg intensief met onze duiven bezig, maar straks willen we er opnieuw staan."

"In Europa verdeelden we 10.000 Engelstalige catalogussen en op de Aziatische markt circuleren 25.000 exemplaren in het Chinees"

Vader en zoon stomen nu al de toppers van morgen klaar. Die luisteren naar illustere namen als Lukaku, Magic, Ivo, Agent en Santiago en moeten straks in de voetsporen van Armando treden. "Daar zullen we toch alles aan doen. Door een nieuw verhaal te starten, blijven we ook scherp. Maar het mooiste aan deze veiling is misschien wel dat onze naam nu automatisch aan topkwaliteit zal gelinkt worden. Daar willen we ook voor staan."

Armando zelf wacht na 17 maart een godenleven. "We denken dat hij straks in China zal terechtkomen", zegt Dieter. "Zijn duiventil zal een half paleis zijn en onze prijsduif zal er met gelijkwaardige duivinnen kweken. In de vrije natuur vliegen, zal er niet meer inzitten. Dat kan ook niet, want zijn oriëntatie staat op onze til in Ingelmunster afgesteld."

"Straks nemen we heel bewust afscheid van onze huidige toplichting en gaan we opnieuw aan het werk", besluit Joël. "Samen met Dieter. Hij zet zich minstens even hard als ikzelf in voor onze passie."

© Frank Meurisse