Ilse Snick (45) van het Economisch Huis mocht vorige week in de Roemeense stad Boekarest gaan spreken op een retailcongres, georganiseerd door de Europese Commissie. Oostende werd er voorgesteld als een good practice, een goed voorbeeld dus van hoe je de detailhandel kan laten floreren in je stad.

Hoe heeft Europa de stad aan zee als winkelstad ontdekt? "Op een congres in Brussel werd Oostende eerder genoemd als een voorbeeld. Je moet daar eens gaan kijken, daar zijn ze goed bezig, klonk het. Er volgde een uitnodiging om op het congres in Boekarest te gaan spreken. En dat loont. Deze week kwam er al een delegatie uit Bulgarije langs om het hier eens met eigen ogen te bekijken", vertelt Ilse enthousiast.

Maar wat is nu het geheim van onze stad? "Wat redelijk vooruitstrevend is in vergelijking met andere plaatsen, is het feit dat er een intensieve samenwerking is met de toeristische dienst", verklaart Ilse. "Vroeger stond shopping niet op de toeristische kaart. Vandaag wordt daar veel meer op ingezet. Wie tips wil om te winkelen bijvoorbeeld, vindt al heel wat op de website www.visitoostende.be van Toerisme Oostende."

Aanspreekpunt

"Daarnaast speelt ook het centrummanagement een grote rol. Dat werd vijf jaar geleden opgericht op vraag van de handelaars in het centrum. Toen waren er zes handelaarsbonden, maar de vraag kwam om meer op één lijn te zitten met elkaar. Vanuit het Economisch Huis werd er dan één aanspreekpunt voor de handelaars uit het centrum gecreëerd. Uniek is ook dat de eigenaars van de handelspanden hierbij betrokken worden, net als Toerisme Oostende", gaat Ilse verder.

Leegstand

Ilse mocht in Boekarest vijftien minuten lang spreken en daarna vragen beantwoorden. "En er waren véél vragen", knikt ze. "De belangrijkste gingen over hoe je leegstand in je centrum tegengaat, hoe je omgaat met internetshoppen, hoe je vermijdt dat winkels naar de rand trekken... Dat laatste hebben wij in Oostende niet echt. En de leegstand in het centrum is ietwat verbeterd. Als er panden leegstaan, is dat vaak omdat ze verouderd, te klein en te duur zijn voor een lokale speler."

Ons antwoord op het internetshoppen zit hem in beleving doordat er van alles te doen is in de stad

Het antwoord van Oostende op internetshoppen zit dan weer in beleving. "Juist, denk maar aan de Late Night Shopping (zie kader, red.). Omdat we iedereen daarbij betrekken, slagen we erin meer dan 150 handelaars te overtuigen mee te werken, en dat er zo van alles te doen is. Als je zoiets organiseert en er nemen maar tien winkels deel, dan mist dat zijn effect. Daar waren ze erg in geïnteresseerd in Roemenië. Het antwoord is samenwerking. Zorg dat alle partners op één lijn zitten. Samen sta je sterk", zegt Ilse.

Lichttunnel

Oostende zit al enkele jaren in de lift en dat merk je ook in de winkelstraten: er komen heel wat trendy adresjes bij. "Daar werken we heel actief aan", gaat Ilse verder. "We proberen retailers te interesseren voor een nieuwe vestiging in Oostende, maar zorgen tegelijk ook voor begeleiding van jonge starters. Trouwens, als ik een toffe winkel in bijvoorbeeld Gent zie, zal ik er sowieso binnenstappen en vragen of ze geïnteresseerd zijn om ook een winkel te openen in Oostende!"

Het volledige centrum is tegenwoordig een experience en daar profiteren de handelaars van: "Denk maar aan de lichttunnel tijdens de kerstperiode. Niet alleen de Adolf Buylstraat profiteert daar van, maar ook alle omliggende straten. Dat merken we duidelijk aan de passantencijfers."

En wat brengt de toekomst? "Blijven vernieuwen en vooruitstrevend zijn. Werken aan ons imago en nieuwe zaken aantrekken. In Boekarest zeiden ze me dat ik een goede ambassadeur voor onze stad was. Het doet wel deugd om dat te horen", glimlacht Ilse tot slot.

Hét voorbeeld dat Oostende op de kaart zet

Voor de nieuwe editie van Late Night Shopping pakt gelato Maxim uit met een speciaal ijsje. © GLO

Het is al een aantal jaar een vaste traditie: een paar keer per jaar zwaaien een heleboel winkels in het Oostendse stadscentrum hun deur open tot 's avonds laat voor een Late Night Shopping. Volgens Ilse Snick een van dé voorbeelden die mee zorgen voor het succes van Oostende Shoppingstad. De volgende editie vindt plaats op 31 mei.

150 winkels

Meer dan 150 winkels uit de centrumstraten blijven op vrijdag 31 mei open tot 21 uur. Heel wat handelaars trakteren voor de gelegenheid op een hapje en een drankje of bieden een geschenkje aan. Er zullen ook verschillende dj's een set spelen op verschillende plaatsen en natuurlijk zullen ook de modeshows niet ontbreken. Voor de animatie laten de organisatoren en de handelaars zich inspireren door Fame The Musical, de zomershow die van 5 tot en met 10 augustus te zien is in het kursaal.

Speciaal voor deze Late Night Shopping is er ook een trendy Late Night Shopping-ijsje bedacht, enkel dat weekend te verkrijgen bij de gerenommeerde ijsjeszaak Gelato Maxzim in de Hertstraat. Het is een ijsje met aardbei en framboos, pink with a touch of coco gedoopt. Het kost 2,90 euro. Shoppers krijgen ook parkingcheques aangeboden waarmee ze twee uur gratis kunnen parkeren.