Willy Lambregt werd in 1959 in Oostende geboren. Begon het met een plastic gitaartje dat hij kreeg op zijn vijfde of de afgedankte gitaar van zijn neef waar hij op zijn 14de mee begon te experimenteren? De versies verschillen naargelang het interview, maar in elk geval: Willy was al van jongs af verknocht aan de gitaar.

"Later kocht ik ook een versterker", vertelde hij in 2013 aan De Zeewacht. "Ik deed vakantiejobs om dat allemaal te kunnen betalen. Ik heb nog in het Thermenhotel gewerkt en bij een verhuurder van strandzeilen. Later ging ik in Oostende in de vleesfabriek FAG werken. Dat deed ik niet graag. Ik moest met machines werken en was bang om mijn vingers te bezeren."

Naar Brussel

Hoewel hij tien jaar jonger was, kende Willy al zijn hele leven Arno, nog zo'n Oostendse rocklegende. Arno droeg het TC Matic-nummer 'Willie Willie' aan hem op en zo kreeg hij zijn artiestennaam. De eerste groep van Willy was het Oostendse Revenge 88, maar op zijn 23ste verhuisde hij naar Brussel.

"Op aanraden van Arno en van rockfotograaf Danny Willems", zei hij daarover. "Van de eerste dag dat ik aankwam in Brussel had ik al werk. Dat was puur toeval. Ik zat op het appartement van Danny Willems en op de benedenverdieping woonde Jan Van Roelen van Arbeid Adelt. In vijf minuten was het geregeld: ik mocht beginnen bij die groep."

The Scabs

Later speelde Willy met zangeres Dani Klein bij Vaya Con Dios. Hij was medecomponist van de hit 'Just a friend of mine', maar verkoos om niet bij Vaya Con Dios te blijven. "Ik deed het graag tussendoor, maar ik wou daar mijn carrière niet van maken", aldus Willy. "Ik had misschien meer geld kunnen verdienen, maar op die leeftijd denk je daar niet aan. En ik heb er ook geen spijt van. Je ne regrette rien."

Willy Willy raakte vooral bekend als gitarist van The Scabs, waar hij vanaf 1985 speelde en het tweede gezicht werd na Guy Swinnen. In 1995 kwam het tot een split en in 1996 stopte de groep helemaal. In 2007 kwamen er een reeks reünieconcerten, met Willy Willy, en sindsdien is de groep weer regelmatig te zien en te horen.

Na The Scabs had de Oostendse rocker nog twee groepen: The Voodoo Band en Willy@LaFayette. In 2018 nam hij een laatste cd op: 'Vampire With a Tan', geproduced door zijn goede vriend Patrick Riguelle. Sinds eind januari liep een afscheidstournee van The Scabs, waaraan de ernstig zieke Willy zittend en maximaal de helft van het concert deelnam. Vorige week nog ontvingen The Scabs een Lifetime Achievement Award op de uitreiking van de Mia's. De andere Scabs gaven die bekroning aan Willy Willy.

"Oostendenaar gebleven"

Hoewel Willy jaren geleden al naar het Brusselse was getrokken, bleef hij trouw aan zijn geboortestad Oostende. "Ook al werd ik een Oostendse Brusselaar, ik ben Oostendenaar gebleven. Hoe ouder, hoe meer ik op mijn strepen sta: ik ben Oostendenaar. Ik ben altijd een zigeuner geweest, maar als ik naar Oostende kom, heb ik na al die jaren nog altijd het gevoel: ik ben thuis. My home is where the heart is."

Ook zijn echtgenote Michèle De Wilde is trouwens afkomstig uit de Stad aan Zee. Nog eens Willy: "Ik leerde Michèle kennen toen ze 15 was. Ik was toen 21. En ik ben haar hier komen halen toen ik 30 was. Ik had mijn deel van de wereld gezien, maar ik moest mijn Oostendse madam hebben."

"Er elke dag het beste van maken"

In juni 2018 werd kanker vastgesteld bij Willy Willy, maar hij vertelde daar niet veel over en bleef zo actief mogelijk. "Ofwel ga je heelder dagen zitten blèten, ofwel probeer je van elke dag het beste te maken", zei hij daarover onlangs nog aan Humo. Woensdagavond stierf hij in het bijzijn van echtgenote en vrienden. Met Willy Willy verliest Oostende een groot muzikant en een markant figuur, die altijd erg aimabel en bescheiden bleef.

"De laatste cowboy van de rock-'n-roll"

"Willy Willy was een brave joeng", zegt Arno in een reactie op het overlijden van de rocker, die hij al zijn hele leven kent. "We wisten dat hij ging sterven. De laatste dagen en weken werkten de bestralingen niet meer. Hij moest functioneren met morfineplakkers, maar ook dat ging niet meer. Maar het is toch schrikken nu hij gestorven is. Alles van vroeger komt weer boven."

"Twee weken terug heb ik Willy nog gezien. Radio 1 had ons gevraagd voor een Radio 1-sessie en we gingen samen 'Willie Willie' spelen. Dat liedje ging niet over hem, maar hij had er wel zijn naam aan te danken. We hebben samen gerepeteerd, maar op de dag zelf ging het niet. Op die repetitie was hij oké, maar hij moest wel zittend spelen. Ook de moraal was oké, maar hij was veel vermagerd. Ze noemden hem in de tijd Willy Punk. Hij speelde mee op mijn eerste solo-album. Wij kwamen altijd samen bij rockfotograaf Danny Willems."

"Het is door ons dat hij naar Brussel is getrokken. Willy had een eigen stijl. Hij was de laatste cowboy van de rock-'n-roll. Tja, op mijn leeftijd gebeurt het regelmatig dat er iemand sterft die je goed gekend hebt. Ik ben 70... Maar Willy was een figuur in de rock. En net als ik van Oostende. Oostende was rock-'n-roll hé in de tijd. Het leefde 24 uur per dag. We gingen naar Engeland om platen en om kleren. En we spraken vijf talen! Nu bestaat dat allemaal niet meer. Willy was een van de laatste rock'-n roll-gasten van Oostende."

De uitvaart zal plaatsvinden op woensdag 20 februari 2019 om 14 uur in het crematorium Siesegem, Merestraat 169 te Aalst, en is toegankelijk voor het publiek.

In september 2017 deed onze reporter Nancy Boerjan nog een strandwandeling met Willy Willy.